Зачатки учёта практиковались во всех цивилизациях ирригационного типа. Первые известные примеры такого рода — глиняные таблички периода Вавилонского царства. К такому же типу примитивного учёта относятся, например кипу — система узелковой письменности инков.Бухгалтерский учёт вели уже в начале Средневековья, а именно в 476 году. Традиции римской бухгалтерии продолжали сохраняться. Росту точности и юридической обоснованности учётных записей способствовала концепция римского права и возникновение торгового (хозяйственного) права.

Во втором тысячелетии купцами стали создаваться посреднические суды. Они вырабатывали определённые требования к записям: хронологический порядок записей, отсутствие пропусков в бухгалтерских книгах между записями, каждая операция подтверждается документально и т. д.

В эпоху средневековья формируются два основных направления учёта: камеральная и простая бухгалтерия.

Камеральная исходила из того, что основным объектом учёта признавалась касса, ожидаемые поступления, а также выплаты из неё: основная цель — избежание кассовых разрывов. Регистрации подлежали все поступления и выплаты денежных средств, а доходы и расходы устанавливались заранее.

Простая бухгалтерия предполагала учёт имущества, включая кассу, а доходы и расходы становились для бухгалтера искомыми. Все имущественные счета велись по принципу дебет — кредит, но в информационную учётную систему ещё не включались счета собственных средств.